October 9, 2019

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By: Sebastian Nicholls, Colombian Ocean Advocate and Mission Blue Volunteer

Spanish version is included below.




Schooling Pacific Baracuda (c) Kip Evans


Colombia is an ocean country– its marine jurisdiction is 40% of its total surface extension. Its ocean area branches out from islands in its possession– Malpelo in the Pacific and San Andres and Providencia in the Caribbean carve out longer branches of marine jurisdiction than it would have without them.

Like most countries though, Colombia isn’t doing so well by its ocean. Sustainable Development Goal 14 includes targets for 10% of marine areas protected by 2020 and sustainably managing and protecting marine areas by the same deadline.


Hawksbill sea turtle (c) Kip Evans


Depending on what you measure, Colombia is close to those targets or very far. Marine Conservation Institute’s MPAtlas shows that 12.93% of Colombia’s marine jurisdiction is designated to be protected, but only 4.10% is in highly protected marine protected areas, where fishing is highly restricted or forbidden.

With over half the surface of the ocean being fished, more refuges or marine protected areas (MPAs) where the fish are safe are needed. 



Schooling leather bass crowd the camera. Do you spot the one swimming in the opposite direction? (c) Kip Evans



Malpelo Island, a Mission Blue Hope Spot is at once an example of Colombia’s conservation successes and the challenges it still faces. The Mission Blue team visited the island and surrounding waters on an expedition last August, and heard about its challenges firsthand. 

There, a cast of conservation partners including the Malpelo Foundation, National Parks Colombia, the Malpelo Action Fund, Biodiversity Conservation Colombia, Migramar, and Conservation International work together to make sure the sharks and fish are safe; but challenges remain.



Silver tip shark (c) Kip Evans


“Malpelo is part of the marine corridor between Coiba in Panama, Cocos in Costa Rica, and Galapagos in Ecuador…. [there are] similar species of marine life throughout.” Andrés, the national park ranger stationed at Malpelo, shared. 



Map of Marine Protected Areas in the Eastern Tropical Pacific


“The current that flows over Malpelo’s underwater mountain range is what makes Malpelo rich in marine biodiversity.” Andrés continues. 




Despite the protections granted by the Colombian government, not all marine life there is safe. “The biggest threat to the protected area” Sandra Bessudo, founder of the Malpelo Foundation and Hope Spot Champion for Malpelo, shares; “is illegal fishing.”

“It’s done mostly by vessels from neighboring countries… where they come in and enter the protected area [illegally], to capture snappers, groupers, sharks; all this biodiversity” 




It’s a difficult threat to counteract. Boats take 36 hours from mainland Colombia to Malpelo. Even with reports of illegal fishing, it’s hard to capture poachers. 

The Colombian Navy patrols Malpelo Island for one-week tours each month. Monthly expeditions led by the Malpelo Foundation to serve a critical purpose– to study animal populations in Malpelo but also to keep a lookout for illegal fishing. 



Schooling Snapper (c) Kip Evans



Diving operators visiting the island’s waters often catch poachers red-handed, and tourists and dive guides end up pulling lines out of the water to prevent them from harming Malpelo’s wildlife. On a recent trip, one dive guide, Erika Lopez, was moved to take action. 

She spotted fishing boats around the island, and took a few tourists over on a skiff to help pull out fishing gear in the water. Longlines set with buoys generally have to sit several hours before any fish bite. Responding quickly to hooks in the water is critical. 



Galapagos Shark and Fish (c)Kip Evans



“It was unacceptable,” Erika told me, “fishermen from all over– Ecuador, Costa Rica, Panama, Colombia would come and break the law and steal the fish… They had no regard for the protections that Colombians had fought so hard to achieve in Malpelo.” 



The richly biodiverse waters in Malpelo are attractive to fishers and poachers



Erika’s frustration with poaching in the MPA gave rise to a new organization, Biodiversity Conservation Colombia, which together with the Malpelo Foundation now runs the Malpelo Patrol Project.It’s an initiative to constantly patrol Malpelo’s waters with a vessel onsite. Erika is now the executive director of Biodiversity Conservation Colombia.

The Silky Catamaran, named after silky sharks present in Malpelo, goes after the hooks laid in the water by poachers with zeal, and keeps fish and sharks safe while they’re near the island. 

Malpelo’s biodiversity extends through a much wider area, though. At times, up to three oceanic currents converge right at Malpelo’s underwater mountain range, extending hundreds of kilometers north and south, and washed by four currents which make its waters fertile grounds. 



Galapagos shark says hello! (c) Kip Evans


Scientific research conducted by the Malpelo Foundation showed that Malpelo’s wildlife ranged outside the previous boundaries of the protected area. Acting on this information, the Colombian government expanded it in 2017 to triple its previous size. Fishing is now forbidden in 27,096 square kilometers, extending far out from the island. It’s good news for fish and sharks. 



Aerial shot showing the vast waters surrounding Malpelo Island (c) Kip Evans



But legal protections don’t directly translate to changes on the water. A larger protected area brings with it the enforcement challenges of patrolling vast areas at sea. Malpelo’s cast of partners work effectively to support enforcement, but more is needed. 

“We really need a way to identify fishing vessels entering the protected area in real-time” Sandra tells me. “They turn off their location signaling a few miles outside the boundaries, which makes it very difficult to know they’re coming in.” 



Life thrives in the shallow waters in Malpelo (c) Kip Evans


Despite the challenges, and poachers’ shady tactics, Malpelo’s MPA is still proving to be effective– studies show fish populations increasing. Driven leaders like Erika and Sandra match poachers’ greed with determination and zeal and give hope for the future of Mapelo’s wildlife.



Sandra Bessudo, Dr. Mauricio Hoyos and Dr. Cesar Penaherrera preparing to take shark DNA samples




Océano Colombiano, un Paraíso por Proteger


Colombia es un país marino–su jurisdicción en el mar representa 40% de toda su extensión territorial. Su área exclusiva económica se extiende de islas en su posesión, Malpelo en el pacífico y  San Andrés y Providencia en el caribe extienden su jurisdicción marina a mucho más que solo 200 millas náuticas de su costa. 

Pero como muchos países, Colombia no está cuidando tan bien de su mar. El objetivo de desarrollo sustentable 14  incluye metas para proteger 10% del mar antes del 2020 y manejo sustentable y protección de áreas marinas. 

Dependiendo de que se mide, Colombia puede estar cerca de esas metas o muy lejos. El atlas de protección marina (MPAtlas) de Marine Conservation Institute muestra que 12.93% de la jurisdicción marina de Colombia ha sido designada para ser protegida. Solo 4.10% está en áreas “altamente protegidas” con restricciones importantes o prohibición de la pesca. 

Hoy, más de la mitad de la superficie del océano está siendo explotado por actividades pesqueras–así que se necesitan más santuarios, o áreas marinas protegidas (AMPs) donde los peces estén protegidos.

La isla de Malpelo, un sitio de esperanza o “Hope Spot” de Mission Blue es a la vez un ejemplo exitoso en conservación marina en Colombia y de los retos que todavía existen. El equipo de Mission Blue visitó la isla y aguas que la rodean en una expedición de ciencia y conservación en Agosto 2019, y descubrimos algunos de los retos que enfrenta el santuario. 

En el SFF Malpelo, varios grupos colaboran para su protección, incluyendo la Fundación Malpelo, PNN Colombia, Fondo Acción Malpelo, Biodiversity Conservation Colombia, Migramar, y Conservation International. Todos trabajan en conjunto para asegurar que los peces, tiburones, y otra vida marina puedan aumentar sus poblaciones, una meta con importancia no sólo local sino regional.

“Malpelo hace parte del corredor marino del Pacífico Oriental Tropical junto con Coiba en Panamá, Cocos en Costa Rica, y las islas Galápagos en Ecuador…en donde se comparten las mismas especies marinas a través del corredor” nos cuenta Andrés, el funcionario de PNN que trabaja en la isla.

“La corriente que fluye por la dorsal de Malpelo es lo que la hace tan rica en biodiversidad marina” añade Andrés. 

A pesar de las protecciones proveídas por el gobierno, la vida marina de Malpelo no está completamente a salvo de amenazas. “La mayor amenaza del área protegida” comparte Sandra Bessudo, directora de la Fundación Malpelo “es definitivamente la pesca ilegal.”

“La pesca ilegal se hace por parte de embarcaciones de países vecinos…donde llegan y entran al área protegida a capturar pargos, meros, chernas, tiburones…en fin, toda esta biodiversidad.”

Es un reto difícil de manejar. Toma 36 horas llegar desde la costa pacífica colombiana hasta Malpelo, así que hasta identificando pesca ilegal en tiempo real, es difícil fiscalizar y capturar a los culpables.

La armada colombiana patrulla la isla de Malpelo y el área protegida por una semana cada mes. Las expediciones que lidera la Fundación Malpelo también juegan un papel crítico–además de estudiar la abundancia y diversidad de la vida marina, también patrullan para identificar eventos de pesca ilegal en el santuario. 

Las operadoras de buceo también suelen observar eventos de pesca ilegal, y los turistas y guías en estos viajes a menudo sacan líneas o redes del agua para asegurar que no capturen los peces y tiburones de Malpelo. En un viaje reciente, Erika Lopez, guía de buceo y actual directora ejecutiva de la Fundación Biodiversity Conservation Colombia, decidió tomar acción. 

Ella había visto a embarcaciones pescando cerca de la isla, y llevó a algunos turistas en un zodiac para ayudar a sacar líneas y anzuelos del agua. El tipo de equipo de pesca más frecuente en Malpelo, las longlines demoran horas en capturar animales, así que sacarlas del agua rápido es crítico para asegurar que ningún pez sea herido o muera en sus líneas. 

“No hay derecho” me dijo Erika “pescadores de todos lados–Ecuador, Costa Rica, Panamá y hasta algunos colombianos vienen ilegalmente a robarse los pescados…no tienen ningún respeto por las protecciones que tenemos en Malpelo.”

Su frustración con la pesca ilegal en el área protegida fue la génesis de una nueva organización, Biodiversity Conservation Colombia, que junto con la Fundación Malpelo ahora corre el programa de control y vigilancia de Malpelo.

La idea es tener una embarcación cerca de la isla todo el tiempo para poder patrullar y responder a eventos de pesca ilegal. Tienen a su disposición un catamarán llamado Silky, por los tiburones de esa especie que habitan las aguas de Malpelo, y persiguen a pescadores ilegales y sus anzuelos con determinación. 

Pero la biodiversidad de malpelo se extiende mucho más lejos que el rango inmediato del Silky. Hasta tres corrientes chocan con la dorsal de Malpelo, trayendo nutrientes y vida desde las profundidades hasta cerca de la superficie.

Investigaciones científicas de la Fundación Malpelo ayudaron a demostrar que se necesitaba ampliar el área protegida, y en el 2017 el gobierno, informado por ciencia, decidió triplicar el área protegida. Ahora en 27,096 km cuadrados se prohíbe la pesca alrededor de Malpelo. Eso es una buena noticia para los peces y tiburones.

Aun así, las protecciones legales no siempre resultan en cambios en el mar. Un área protegida más grande trae consigo los retos de patrullar grandes áreas en el mar. Los grupos que trabajan para proteger Malpelo hacen todo lo que pueden, pero se necesitan más esfuerzos y recursos para proteger toda el área bien. 

“Necesitamos una forma de identificar qué embarcaciones están entrando al área protegida en tiempo real” me dice Sandra. “Ellos apagan sus señales a algunas millas de los bordes del área protegida, lo cual hace muy difícil saber si estan entrando a hacer pesca ilegal.”

Hasta con los retos y las tácticas ilícitas de los pescadores ilegales, el santuario de Malpelo es efectivo–los estudios de la Fundación Malpelo muestran que las poblaciones de peces ahi estan creciendo. Líderes como Erika y Sandra enfrentan a los pescadores ilegales con determinación y perseverancia y dan esperanza para el futuro de la vida silvestre en Malpelo. 

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