October 9, 2019

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By: Sebastian Nicholls, Colombian Ocean Advocate and Mission Blue Volunteer

Spanish version below.


On deck, there was suddenly a frenzy of work. Pole spears, appendages for taking tissue samples, satellite tags and acoustic tags covered the tables where we had just eaten our breakfast. The scientists on board the Ferox boat–named after one of the species of shark found in the area, the smalltooth sand tiger shark or Odontapsis Ferox–were getting ready to roll. 

 

On the boat, the breakfast table quickly turned into a lab station. Here, the team is organizing shark DNA samples

 

Mission Blue organized an expedition to Malpelo Island, a Mission Blue Hope Spot, along with partners including the Malpelo Foundation, Conservation International Colombia, and Migramar. One of the goals of the trip was to study sharks and fish that use the area, to improve their conservation. 

 

 

The delegation of scientists from Migramar on board included two stars: Dr. Mauricio Hoyos and  Dr. Cesar Peñaherrera, both widely published in the scientific literature and two of the foremost experts on sharks in the Eastern Tropical Pacific.

At the dining table, which doubled as an improvised lab desk, Mauricio, Cesar, and Sandra Bessudo, the founder of the Malpelo Foundation and Malpelo’s Mission Blue Hope Spot Champion, worked. 

They connected acoustic and satellite tags to the metal wires that come with them and added the leader blade used to secure tags onto the sharks. Separately, they added blunt tips with a short (1-2 inch) hollow cylindrical end to some of the pole spears to take tissue samples. 

 

Cesar with a shark tagging pole spear (c) Kip Evans

 

Cesar used those tips on our second day at Malpelo. “I just returned from freediving to obtain DNA samples of hammerhead sharks.” He tells us at midday. “We’re trying to build a really big project at the regional level.”

“Besides tracking sharks through satellite tags, we want to understand if the populations are connected… DNA samples allow us to determine if the populations of sharks at Malpelo for example, share the same genetic pool as the sharks at Galapagos or Cocos.”

 

 

A hammerhead shark swims by the camera

 

 

The project Cesar mentioned is at the Core of Migramar’s work– in collaboration with the Malpelo Foundation, Pelagios Kakunjá, they aim to identify key areas that sharks use to travel between areas of concentration; their migratory corridors.

“Lately, we have found with telemetry that sharks move long distances. Mauricio Hoyos, founder of Pelagios Kakunjá, shares. He’s one of the most widely cited researchers in scientific literature on sharks and an expert on white sharks and hammerheads in particular. 

At Malpelo we saw schools of up to 80-100 hammerheads on many of the 184 dives completed during Mission Blue’s conservation and science expedition to the site. Thanks to Mission Blue’s gear sponsor, ScubaPro, all these dives were completed without a hitch.

 

 

Take a look at a MASSIVE school of hammerhead sharks in this 360 video! Hint: on

, click and drag around the video screen to see all angles of this incredible encounter.

 

“It’s very important that there are protected areas.” Mauricio continues. “But, what happens when these [sharks] depart these islands?” Mauricio is referring to those other islands in the Eastern Tropical Pacific, where large observations of hammerheads and other shark species are often observed.

The Eastern Tropical Pacific is dotted with marine protected areas– surrounding Cocos, Coiba, the Galapagos, and Malpelo. But highly migratory species including sharks travel long distances, often crossing large unprotected areas. There, they’re subject to threats from fishing. 

“Sharks do not respect human boundaries.” Mauricio tells us. That’s true not just for marine protected area boundaries but also borders between nations. 

 

 

Studying a beautifully speckled whale shark

 

 

It’s a challenge for helping sharks recover, but Mauricio has a plan for that “we would like to protect them not just in isolated nations, but internationally.” The science work completed on Mission Blue’s expedition in Malpelo will help, in Mauricio’s words, “to find all these migratory routes in order to protect these places.”

Migramar, in Sandra Bessudo’s words, “is a network of scientists that shares information. This permits governments to take measures for conservation. This scientific information has helped us enlarge marine protected areas.”

Tagging and tracking sharks has already helped identify critical areas for conservation. “The Gulf of Tribugá in the north of the Colombian Pacific Coast is a nursery area for hammerhead sharks. So if we want to protect the adults that are here [in Malpelo], we also have to protect that place.” Sandra shares. 

 

Hammerhead (c) Kip Evans

 

The Malpelo Foundation has already begun work to conserve the Gulf of Tribugá, raising awareness in the community about its important biodiversity and helping partners oppose a planned port development. The area was recently designated a Mission Blue Hope Spot after community leaders nominated it because of its astounding biodiversity. 

Sharks weren’t the only focus of our expedition’s research “Since 2000 we have been doing monitoring of different groups–corals, reef fish, birds, marine mammals and sharks.” Sandra shares. 

On this expedition, Natalia Velez, a researcher with the Malpelo Foundation, and Juan Pablo Caldas, of Conservation International Colombia, led this work. “What we do is a visual survey of species within the water column” Juan Pablo shares, “we identify at the species level and also count individuals.” These surveys show how the diversity of species and abundance changes over time at different sites within the Malpelo protected area. 

This time-series data helps prove whether protections are effective. “We’ve found that the fish species are increasing, but sharks are still under threat” Sandra shares with me. 

The Malpelo Foundation’s research already has a track record of successfully influencing policy. It was the basis for the Colombian government’s decision to expand protections in 2017. Sandra’s hope is that new research in partnership with Migramar can have a similar impact, but this time beyond just Colombia, to the regional level, in order to effectively protect sharks. 

 

A whale shark eyes the camera (c) Kip Evans

 

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Investigación para la Conservación

 

De repente empezó una actividad intensa en la cubierta del barco. Arpones con puntas modificadas para tomar muestras de tejido de tiburones, y marcarlos con marcas satelitales y acústicas cubrieron las mesas donde acababamos de desayunar. Los investigadores a bordo del Ferox–nombrado por uno de los tiburones que se encuentra en el área, tiburón monstruo o Odontapsis ferox–se alistaban para salir.

Mission Blue organizó una expedición a la isla de Malpelo, un sitio de esperanza, o “Hope Spot” de Mission Blue, junto con otras organizaciones como la Fundación Malpelo, Conservation International Colombia, Migramar, y Pelagios Kakunjá. Una de nuestras metas era estudiar a los peces y tiburones que habitan el área, para mejorar su manejo y conservación. 

La delegación de investigadores de Migramar a bordo incluye a dos estrellas: Mauricio Hoyos y César Peñaherrera, los dos con muchas publicaciones científicas y de los expertos más destacados sobre tiburones en el Pacífico Oriental Tropical.

En la mesa del comedor, que por el momento se transformó en laboratorio improvisado, Mauricio, César, y Sandra Bessudo, quien nominó a Malpelo para ser reconocida como Hope Spot de Mission Blue, trabajaban concentrados. 

Conectaban marcas acústicas y satelitales a alambres metálicos, para atarlos a una punta que sirve para colocar la marca a los tiburones. Por separado, agregaron puntas cilíndricas de un diámetro de 5 milímetros y 2 centímetros de largo a algunos arpones para tomar muestras de tejidos y ADN de tiburones. 

“Acabo de regresar de hacer apnea” nos cuenta César más tarde en el día, “para poder obtener muestras de ADN de tiburones martillo. Estamos tratando de armar un proyecto bien grande para poder identificar la conectividad de esta especie a nivel regional.”

“Aparte de lo que hacemos con el marcaje satelital para entender los movimientos de los tiburones también queremos entender si las poblaciones están conectadas. Entonces las muestras de ADN a nosotros nos permiten determinar, si es que los tiburones de Malpelo por ejemplo, comparten el mismo pool genético con los tiburones de cocos o galápagos.”

El proyecto que mencionó César es central al trabajo de Migramar–en conjunto con la Fundación Malpelo, Pelagios Kakunjá, y otros socios, ya que buscan identificar las migravías que utilizan los tiburones en alta mar. 

“Recientemente, hemos probado con telemetría que los tiburones viajan largas distancias”, nos relata Mauricio Hoyos, director de Pelagios Kakunjá. Él es un experto en particular sobre tiburones martillo, los habitantes más famosos de Malpelo. 

En nuestra expedición vimos escuelas de hasta 80 tiburones martillo en muchas de las 184 inmersiones durante nuestra estadía, todas con el propósito de hacer trabajo científico y de conservación, y compartir la importancia de este lugar para el mundo. 

“Es muy importante que haya áreas protegidas” Mauricio continua, “pero, qué pasa cuando estos [tiburones] se van de las islas?” Mauricio se refiere a las otras islas del pacífico donde se observan grandes concentraciones de tiburones martillo y otras especies.

El Pacífico Oriental Tropical cuenta con varias áreas marinas protegidas– alrededor de la isla de Cocos, Coiba, Galápagos, y Malpelo. Pero especies altamente migratorias como los tiburones viajan largas distancias, frecuentemente saliendo de las áreas protegidas. Cuando lo hacen, pueden ser víctimas de la pesca. 

“Los tiburones no respetan las fronteras humanas” Mauricio comparte. Es el caso no solo para los límites de las áreas protegidas sino también fronteras entre naciones diferentes. 

Es un reto para ayudar a restaurar las poblaciones de tiburones, pero Mauricio tiene una visión. “Nos gustaría protegerlos no sólo en naciones aisladas, sino a nivel internacional.” El trabajo científico llevado a cabo en la expedición de Mission Blue en Malpelo, ayudará, en las palabras de Mauricio “a encontrar estas migravías de los tiburones, para proteger esas áreas.”

Migramar es “una red de científicos que comparte información” a nivel regional, nos dice Sandra. “Esto permite a los gobiernos tomar medidas para la conservación. Y esta información científica ya nos ha ayudado a agrandar áreas protegidas.”

La marca y estudio de tiburones ya ha ayudado a identificar áreas importantes para la conservación. “El Golfo de Tribugá en el norte del Pacífico colombiano es un área de crianza para los tiburones martillo. Así que si queremos proteger a los adultos que están aquí en Malpelo, también tenemos que proteger ese sitio” nos dice Sandra. El Golfo de Tribugá fue identificado como un área importante para la conservación después de marcar a tiburones martillo hembras preñadas y ver que estaban yendo a esta área a dar a luz. 

La Fundación Malpelo ya inició trabajo para conservar el Golfo de Tribugá, creando conciencia en la comunidad sobre su importante biodiversidad y ayudando a líderes locales a oponerse al desarrollo de un puerto que destruiría estos ecosistemas. El área fue nombrado como otro sitio de esperanza de Mission Blue después de una nominación por parte de la comunidad y la alianza No al Puerto, por su biodiversidad. 

Pero los tiburones no fueron el único tema de investigación en la expedición. “Desde el año 2000 hemos venido haciendo monitoreo de varios grupos–corales, peces de arrecife, pajaros, mamiferos marinos y tiburones” Sandra nos cuenta. 

En esta expedición, Natalia Vélez, investigadora de la Fundación Malpelo, y Juan Pablo Caldas, de Conservation International Colombia, realizaron este trabajo. “Lo que hacemos es un censo visual de las especies en la columna de agua” nos cuenta Juan Pablo, “identificamos a nivel de especie y también contamos individuos.” Estos censos proveen los datos para saber si hay cambios en la diversidad y abundancia de especies en varios sitios de Malpelo a través del tiempo. 

La información de los censos provee evidencia para saber si las acciones de conservación en Malpelo han sido efectivas. “Hemos visto que las poblaciones de peces han aumentado” me dice Sandra, “pero los tiburones todavía están amenazados.”

La investigación de la Fundación Malpelo ya tiene historial de influenciar decisiones de gobiernos. Fue la base para convencer al gobierno Colombiano a ampliar el área protegida de Malpelo en 2017. La esperanza de Sandra es que la investigación que se lleva a cabo con Migramar pueda tener un impacto parecido, no solo en Colombia sino a nivel regional, para dar una mejor protección a los tiburones. 

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